I leader educativi devono sforzarsi di aumentare le risorse disponibili per le loro scuole

I leader educativi contemporanei funzionano in contesti locali complessi. Devono far fronte non solo alle sfide quotidiane all’interno delle scuole, ma anche ai problemi che hanno origine al di fuori delle scuole, come carenza di personale, consigli scolastici problematici e vincoli di bilancio. Ci sono alcuni modelli e caratteristiche emergenti di questi contesti complessi che i leader educativi dovrebbero riconoscere. I leader educativi affrontano un terreno politico segnato da lotte a tutti i livelli sulle risorse e sulla direzione dell’istruzione pubblica.

La vitalità dell’economia nazionale è stata collegata al sistema educativo, spostando l’attenzione politica sull’istruzione pubblica da questioni di equità a questioni di rendimento degli studenti. Gli stati hanno sempre più centralizzato l’elaborazione delle politiche educative al fine di aumentare l’influenza del governo su curriculum, istruzione e valutazione. Con l’aumento dei confronti economici ed educativi globali, la maggior parte degli stati ha enfatizzato gli standard, la responsabilità e il miglioramento delle valutazioni standardizzate. Paradossalmente, alcune riforme dell’istruzione hanno decentralizzato l’istruzione pubblica aumentando la gestione fiscale in loco.

I dirigenti scolastici in questo nuovo ambiente devono rispondere alle richieste dello stato e anche assumere una maggiore autorità di gestione del bilancio all’interno dei loro edifici. Nel frattempo, altre misure di decentramento hanno conferito maggiore autorità educativa ai genitori promuovendo metodi di erogazione dell’istruzione non tradizionali finanziati con fondi pubblici, come charter school e voucher. Pressioni politiche come queste hanno cambiato significativamente le attività quotidiane dei leader educativi locali, in particolare coinvolgendoli intensamente nell’attuazione di standard e valutazioni. I leader a tutti i livelli devono essere consapevoli delle tendenze attuali nelle politiche educative nazionali e statali e devono decidere quando e come rispondere alle riforme.

Le numerose connessioni tra istruzione ed economia hanno posto nuove sfide per i leader dell’istruzione. In quanto utente economico e fornitore, l’istruzione prende risorse finanziarie dalla comunità locale e allo stesso tempo fornisce risorse umane sotto forma di studenti preparati per carriere produttive. Proprio come la qualità di un distretto scolastico dipende dalla ricchezza del distretto, tale ricchezza dipende dalla qualità delle scuole pubbliche. C’è una relazione diretta tra investimento educativo e guadagni individuali. In particolare, è stato riscontrato che l’istruzione a livello elementare fornisce il più alto tasso di rendimento in termini di rapporto tra reddito individuale e costo dell’istruzione. Questa scoperta giustifica un maggiore investimento nell’istruzione precoce. Comprendendo queste connessioni, i leader dell’istruzione devono determinare quali servizi educativi garantiranno un ritorno positivo sull’investimento sia per i contribuenti che per i laureati. Laddove le economie locali non supportano il lavoro basato sulla conoscenza, gli investimenti nell’istruzione possono effettivamente generare un ritorno negativo. I leader devono adoperarsi per sostenere l’istruzione per lavori basati sulla conoscenza, incoraggiando le comunità ad essere attraenti per le industrie che offrono tale lavoro. I leader educativi devono essere consapevoli della natura delle loro economie locali e dei cambiamenti nei mercati locali, nazionali e globali. Per collegare efficacemente le scuole alle economie locali, i leader dovrebbero sviluppare solide relazioni con i fornitori di risorse della comunità, stabilire partenariati con imprese e università e partecipare attivamente alla definizione delle politiche che influiscono sull’istruzione, ricordando la complessa interdipendenza tra istruzione e ricchezza pubblica.

Due importanti cambiamenti nel terreno finanziario della nazione negli ultimi 19 anni hanno lavorato per spostare la responsabilità dei dirigenti scolastici dai consigli scolastici ai governi statali. In primo luogo, la crescita dei finanziamenti statali e federali per l’istruzione pubblica costringe i leader a soddisfare le condizioni governative sia per la spesa che per la responsabilità. In secondo luogo, gli aiuti statali sono stati sempre più legati all’equalizzazione dell'”adeguatezza” della spesa tra i distretti, il che ha influenzato i leader a utilizzare i fondi per produrre risultati migliori e per educare gli studenti con bisogni maggiori, compresi i bambini a basso reddito e disabili. A complicare questi cambiamenti ci sono le situazioni finanziarie ampiamente variabili tra le giurisdizioni. Queste differenze finanziarie hanno reso comuni significative disparità di spesa tra i distretti nelle aree urbane e i distretti nelle aree rurali. In questo contesto finanziario dinamico, i leader dell’istruzione devono sforzarsi di aumentare le risorse disponibili per le loro scuole, accogliere i sistemi di responsabilità statali e cercare il sostegno della comunità, anche se si sforzano di aumentare l’uso efficace delle risorse riducendo le dimensioni della classe, preparando i bambini con scarsi risultati in età prescolare programmi e investire nella crescita professionale degli insegnanti.

Recentemente, due importanti questioni di responsabilità hanno ricevuto notevole attenzione. Il primo riguarda la responsabilità del mercato. Poiché i mercati ritengono responsabili i fornitori di servizi, se il mercato delle scelte educative come charter school e voucher cresce, i leader potrebbero essere spinti a dedicare più tempo al marketing delle loro scuole. La seconda questione riguarda la responsabilità politica. Le misure di responsabilità statale costringono i leader a soddisfare gli standard statali o ad affrontare il controllo pubblico e possibili sanzioni. Il tipo di pressione varia tra gli stati in base al contenuto, alle sfide cognitive e alle ricompense e punizioni incluse nelle misure di responsabilità. I dirigenti scolastici possono rispondere alle pressioni di responsabilità originate dalle politiche statali enfatizzando i punteggi dei test o, preferibilmente, concentrandosi sul miglioramento generale dell’efficacia dell’insegnamento e dell’apprendimento. Le misure esterne risultanti dalle tendenze della responsabilità politica possono concentrare gli sforzi del personale scolastico, ma i leader devono mobilitare risorse per migliorare l’istruzione per tutti gli studenti, pur soddisfacendo i requisiti statali. E devono soddisfare queste richieste anche se le misure, gli incentivi e le definizioni di un apprendimento appropriato subiscono cambiamenti sostanziali.

L’istruzione pubblica si sta espandendo sia in termini di numero di studenti che di diversità. Un ambiente politico sempre più conflittuale ha accompagnato la crescita della diversità. L’immigrazione sta plasmando anche il quadro demografico. Ad esempio, molti bambini immigrati hanno bisogno di una formazione in lingua inglese e fornire tale formazione può mettere a dura prova i sistemi scolastici. I cambiamenti economici stanno interessando anche le scuole, poiché il numero di bambini che vivono in povertà è cresciuto e la povertà è diventata più concentrata nelle città della nazione.

Il passaggio a un’economia basata sulla conoscenza ei cambiamenti demografici che lo accompagnano sfidano le scuole che stanno tentando di servire le economie dell’area. Date tali sfide demografiche, i dirigenti scolastici devono creare o espandere programmi specializzati e sviluppare capacità per servire studenti con background e bisogni diversi. I leader devono anche aumentare i programmi supplementari per i bambini in condizioni di povertà e raccogliere il sostegno pubblico per tali misure da una popolazione che invecchia. I leader dell’istruzione devono affrontare due questioni principali in quest’area: in primo luogo, devono superare la carenza di manodopera; in secondo luogo, devono mantenere uno staff professionale qualificato e diversificato. La carenza di insegnanti e presidi qualificati aumenterà probabilmente nel prossimo decennio. Le crescenti esigenze in aree specialistiche come l’istruzione speciale, bilingue e scientifica aggravano le carenze. Le cause delle carenze previste includono la crescita della popolazione, i pensionamenti, i cambiamenti di carriera e il turnover locale. Il turnover si traduce generalmente in una riduzione della qualità dell’istruzione derivante dalla perdita di personale esperto, soprattutto nelle città, dove insegnanti qualificati cercano altrove migliori retribuzioni e condizioni di lavoro. Per far fronte alle carenze, alcune giurisdizioni hanno intensificato gli sforzi di reclutamento e fidelizzazione, offrendo agli insegnanti la certificazione di emergenza e incentivi, reclutando amministratori all’interno dei ranghi degli insegnanti ed eliminando gli ostacoli alle licenze. In questi sforzi, i leader dovrebbero tenere a mente che il nuovo personale deve essere altamente qualificato. È fondamentale evitare di creare personale biforcato in cui alcuni sono altamente qualificati mentre altri non acquisiscono mai le credenziali appropriate. I leader devono anche aumentare la diversità razziale ed etnica di insegnanti e amministratori qualificati. Un insegnante e un corpo principale prevalentemente bianchi servono una popolazione studentesca che è una minoranza di circa il 31% (molto maggiore in alcune aree). Una maggiore diversità del personale potrebbe portare a una maggiore comprensione dei diversi modi di pensare e agire tra il personale e gli studenti. Questa indagine sull’attuale contesto della leadership educativa rivela tre caratteristiche dominanti. In primo luogo, lo spostamento nazionale verso il lavoro che richiede agli studenti una maggiore istruzione ha generato richieste per una maggiore produttività educativa. In secondo luogo, questo cambiamento ha portato gli stati a svolgere un ruolo molto più ampio nel finanziamento e nella regolamentazione dell’istruzione pubblica. In terzo luogo, il ruolo normativo degli stati si è ampliato per includere misure di responsabilità per garantire la conformità e la competenza nell’istruzione. I leader educativi devono prestare attenzione a queste caratteristiche se sperano di navigare con successo nell’attuale terreno educativo.

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