Riforma Agraria

Il nostro attuale sistema agricolo è fortemente viziato da inefficienze e pratiche insostenibili. L’agricoltura sostenibile è un viaggio piuttosto che una destinazione; mira a mantenere gli ecosistemi, sostenere la biodiversità e sopportare le sfide del nostro mondo delicato. Questo saggio presenta tre gravi problemi – perdita di suolo, esaurimento dell’acqua e approvvigionamento alimentare – ed esamina le possibili soluzioni. Al momento, non esiste un sistema agricolo completamente sostenibile, ma il futuro mostra le possibilità di molti miglioramenti.

Il suolo è la chiave della vita sulla terra; il terreno giusto è il fattore più importante per la coltivazione delle colture. Pertanto, l’erosione del suolo è un grosso ostacolo per gli agricoltori di tutto il mondo. Il suolo dovrebbe essere trattato come una risorsa non rinnovabile; ci vogliono almeno 100 anni per creare un pollice di terreno, secondo l’USDA, Natural Resources Conservation Service. La quantità di terreno resa inutilizzabile durante la nostra vita non sarà sostituita per molte, molte generazioni. L’erosione rimuove il suolo superiore e superficiale, che spesso ha la più alta attività biologica e la maggiore quantità di materia organica del suolo. Ciò provoca una perdita di nutrienti e spesso crea un ambiente meno favorevole per la crescita delle piante. Le piante hanno bisogno di questo terreno per la crescita delle radici, per evitare che vengano spazzate via dagli agenti atmosferici, oltre a una maggiore profondità delle radici per acqua, aria e sostanze nutritive. Una volta che i nutrienti non sono in grado di supportare la crescita delle piante in loco, il terreno può accumularsi nell’acqua e causare molti problemi ecologici, come le fioriture algali e l’eutrofizzazione dei laghi.

Questo problema non è una novità e sono in atto molte pratiche per prevenire un’ulteriore erosione. La legge sull’erosione del suolo del 1935, il primo programma nazionale di conservazione del suolo, è stata una risposta alla più grande crisi di erosione del suolo mai vista, la ciotola della polvere. Ha istituito il Soil Conservation Service, ora USDA-NRCS, o Natural Resource Conservation Service, per aiutare gli agricoltori e gli allevatori a utilizzare le tecniche di conservazione sulle loro terre. Queste pratiche includono l’aratura a contorno, il taglio delle strisce, i terrazzamenti, l’agricoltura senza lavorazione del terreno, le cinture di protezione, la rotazione delle colture e le colture di copertura di leguminose o residui.

A causa dell’irrigazione, del pascolo e delle pratiche colturali non sostenibili, l’acqua piovana/superficiale non è sufficiente per soddisfare le nostre esigenze agricole. Un grave problema di risorse idriche si è creato negli anni ’50, con l’introduzione delle elettropompe, che hanno consentito l’uso delle acque sotterranee per l’irrigazione. Un sistema idrico sotterraneo prima dello sviluppo è in equilibrio a lungo termine; l’acqua rimossa è bilanciata dall’acqua aggiunta e il volume dell’acqua in deposito rimane relativamente costante.

Sebbene sia improbabile che la dipendenza dall’irrigazione per l’agricoltura scompaia, esistono metodi più intelligenti di irrigazione e conservazione dell’acqua. I tester di umidità del suolo possono essere utilizzati per irrigare i campi solo quando il terreno è asciutto, prevenendo il ristagno e riducendo lo spreco d’acqua. I tempi e i metodi di irrigazione mattutina/sera possono essere utilizzati per ridurre la perdita d’acqua per evaporazione e utilizzare la minor quantità di acqua necessaria. I prelievi dalle falde acquifere possono essere ridotti con questi metodi, oltre a scegliere colture migliori (coltivare meno mais, sprecare meno acqua), rivalutare quali colture devono essere irrigate (il mais e altre colture intensive non sono utilizzate per il consumo umano, ma per gli animali mangimi ed etanolo) e rimuovendo i sussidi per le colture che utilizzano più acqua (costi più elevati per un maggiore consumo di acqua). Inoltre, queste colture vengono coltivate in aree che non sono naturalmente favorevoli alla loro crescita. Ad esempio, la maggior parte di tutta la superficie coltivata a mais irrigata negli Stati Uniti si trova in quattro stati: Nebraska, Kansas, Texas e Colorado. Questi quattro stati hanno climi e tipi di suolo diversi. Il passaggio alla coltivazione di colture in un’area in cui i suoi bisogni possono essere meglio soddisfatti in modo naturale ridurrà drasticamente le pratiche di irrigazione.

L’irrigazione alluvionale è uno dei metodi più popolari di irrigazione delle colture. L’acqua viene pompata o portata nei campi e lasciata fluire lungo il terreno tra le colture. Questo metodo è semplice ed economico, ed è ampiamente utilizzato dalle società nelle parti meno sviluppate del mondo così come negli Stati Uniti. Non è, tuttavia, efficace o sostenibile; circa la metà dell’acqua utilizzata finisce per non arrivare alle colture.

Le acque reflue possono essere ridotte al minimo livellando i campi; l’irrigazione per inondazione utilizza la gravità per trasportare l’acqua, quindi l’acqua scorre nelle aree a valle e non copre il campo in modo uniforme. Livellando il campo, l’acqua sarà in grado di fluire uniformemente in tutti i campi. Può anche essere ridotto da allagamenti. È un tipo meno tradizionale di irrigazione allagamento; normalmente, l’acqua viene semplicemente rilasciata su un campo, ma le inondazioni di picco rilasciano acqua a intervalli prestabiliti, riducendo efficacemente il deflusso indesiderato. Infine, la cattura e il riutilizzo del deflusso aumenteranno l’efficienza. Una grande quantità di acqua di irrigazione alluvionale viene sprecata perché scorre ai margini e sul retro dei campi. Il deflusso dell’acqua può essere catturato negli stagni e pompato di nuovo nel campo, dove viene riutilizzato per il successivo ciclo di irrigazione.

L’irrigazione a goccia è conosciuta come il metodo di irrigazione più efficiente dal punto di vista idrico. Gocce d’acqua proprio vicino alla zona delle radici di una pianta con un movimento gocciolante. Ciò richiede tubi estesi per garantire che tutte le piante in un giardino siano raggiunte dall’irrigazione, ma si traduce in un minore spreco di acqua. Il sistema può essere programmato per funzionare su un timer, azionato manualmente o programmato per rispondere alle condizioni attuali. Se il sistema è installato correttamente, è possibile ridurre costantemente la perdita di acqua per evaporazione e deflusso, oltre a ridurre la crescita delle erbe infestanti. L’irrigazione a goccia riduce anche la perdita di nutrienti nel terreno, riduce la lisciviazione nella falda freatica e nei corsi d’acqua locali e riduce la perdita d’acqua dovuta all’evaporazione. Si riducono anche i danni al suolo causati da spray e altri tipi di irrigazione.

Questi problemi sono esasperati dal nostro attuale sistema di coltivazione; molte colture vengono coltivate in regioni non favorevoli e richiedono fertilizzanti sintetici, irrigazione e pesticidi. Un tentativo di coltivare colture più efficienti ed ecologicamente più sane sono le colture OGM. Queste colture geneticamente modificate sono state contestate al dibattito in classe e favorite da una minoranza di studenti. Sebbene il sistema attuale presenti molti problemi, il suo potenziale futuro non può essere ignorato. I miei compagni di classe si sono pronunciati contro la tecnologia per una moltitudine di ragioni, tra cui la preferenza mentale ed estetica per gli alimenti biologici/naturali, la mancanza di conoscenza degli effetti tossicologici degli alimenti OGM. Hanno anche criticato l’agrobusiness per aver perseguito il profitto senza preoccuparsi dei potenziali rischi e il governo per non aver esercitato un’adeguata supervisione normativa.

La tolleranza alla siccità estrema, al freddo e alla salinità è forse una delle modifiche più importanti per il futuro dell’agricoltura. Man mano che la popolazione mondiale cresce e la necessità di nuovi terreni agricoli aumenta, le colture dovranno essere coltivate in luoghi precedentemente non adatti alla coltivazione delle piante. La creazione di piante in grado di resistere a lunghi periodi di gelo, siccità o elevato contenuto di sale nel suolo e nelle acque sotterranee aiuterà le persone a coltivare colture in luoghi precedentemente inospitali. Ad esempio, il salmone GM, infuso con i geni di altre specie di pesci, cresce più velocemente del salmone selvatico e può sopravvivere in acque più fredde, consentendo al salmone di prosperare in nuovi ambienti. Tuttavia, attualmente non è sul mercato. Un’altra modifica fuori mercato è il gene antigelo. Un gelo inaspettato può distruggere piantine sensibili e rovinare un intero raccolto. Un gene antigelo proveniente dai pesci d’acqua fredda è stato introdotto in piante come il tabacco e la patata. Con questo gene antigelo, queste piante sono in grado di tollerare temperature fredde che normalmente ucciderebbero le piantine non modificate. Questa tecnologia consentirà a queste piante di crescere a temperature più fredde in cui in genere non germinerebbero.

Tradizionalmente, l’agricoltura americana è stata caratterizzata da inefficienza e spreco. Il suolo è stato enormemente impoverito e i campi sono diventati giallastri, le falde acquifere sono state esaurite e l’acqua è stata sprecata o evaporata e la produzione alimentare è sotto pressione per soddisfare le esigenze di una popolazione globale in crescita. Fortunatamente, la situazione non è così grave come sembra; sono in atto molte tecniche di conservazione per aiutare a rivitalizzare il suolo, le nuove tecnologie aiuteranno a proteggere le nostre limitate risorse idriche e l’ingegno umano viene applicato alla produzione alimentare. Chiaramente, siamo sulla strada per un sistema agricolo più moderno, sostenibile ed efficiente.

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